Jeudi 19 Septembre, 2019

Décès de l'astrophysicien britannique Stephen Hawking à 76 ans

L'astrophysicien britannique Stephen Hawking, devenu une célébrité pour ses travaux sur l'Univers qu'il scrutait depuis son fauteuil roulant, est mort mercredi à l'âge de 76 ans à Cambridge suscitant un hommage unanime à travers le monde.

Chercheur reconnu notamment pour ses découvertes sur les trous noirs, il était devenu une icône après la publication, en 1988, d'"Une brève histoire du temps", un ouvrage de vulgarisation scientifique.

Il s'est éteint paisiblement dans les premières heures de mercredi à son domicile de Cambridge, au nord de Londres. "Nous sommes profondément attristés par la mort aujourd'hui de notre père adoré", ont déclaré ses enfants, Lucy, Robert et Tim, dans un communiqué. "C'était un grand scientifique et un homme extraordinaire dont l'oeuvre et l'héritage vivront encore de nombreuses années", ont-ils écrit.

A Cambridge, un drapeau a été mis en berne sur le bâtiment de l'Université où il a enseigné pendant plus de cinquante ans et où il avait un bureau. Un livre de condoléances a été ouvert dans la chapelle.

"C'était drôle de travailler avec lui. Il avait un grand sens de l'humour. Pour ses étudiants envoyés au tableau, c'était parfois un peu effrayant", se souvient pour l'AFP Justin Hayward, un de ses étudiants en doctorat dans les années 90, venu avec sa femme signer le livre de condoléances. "Il a beaucoup contribué à développer notre compréhension des résultats de la relativité générale. C'était une source d'inspiration", relève-t-il.

Stephen Hawking avait défié les prédictions selon lesquelles il n'avait que quelques années à vivre après avoir développé très jeune, une maladie neurodégénérative paralysante, la sclérose latérale amyotrophique (SLA) ou maladie de Charcot, diagnostiquée en 1964.

- Monde meilleur -

La maladie l'avait progressivement privé de sa mobilité et confiné à un fauteuil roulant, presque complètement paralysé et incapable de parler sauf à travers son emblématique synthétiseur vocal.

La Première ministre britannique, Theresa May, a salué sur Twitter "un esprit brillant et extraordinaire, l'un des plus grands scientifiques de sa génération".

Le président du Conseil européen Donald Tusk a rendu hommage à sa résilience en tweetant : "Il est important de ne jamais lâcher prise. En souvenir de Stephen Hawking".

Et le Premier ministre indien Narendra Modi a souligné qu'il "a rendu le monde meilleur".

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