Mercredi 11 Décembre, 2019

Aujourd'hui, la planète Mercure passe devant le Soleil

Le 11 novembre, Mercure, la plus petite planète du système solaire, transmettra le soleil. © AFP / Science Photo Library / Mark Garlick

Le 11 novembre, Mercure, la plus petite planète du système solaire, transmettra le soleil. © AFP / Science Photo Library / Mark Garlick

C'est un événement (très) rare qui ne se produit que 13 ou 14 fois par siècle. Sortez vos agendas, le prochain passage est prévu pour 2032.

C'est un événement à ne pas manquer. Lundi 11 novembre, Mercure, la plus petite planète de notre système solaire, passe devant le Soleil. Un phénomène observable depuis une bonne partie de la planète, mais uniquement avec une lunette astronomique ou un télescope, équipés de filtres solaires spéciaux.

« Avec des instruments adaptés à l'observation du Soleil, nous allons pouvoir agrandir le disque du Soleil et voir un petit disque noir se déplacer d'un bord à l'autre de notre étoile », souligne à l'AFP Florent Deleflie, de l'Observatoire de Paris. Avant d'ajouter : « À l'œil nu ou à travers des lunettes d'éclipse, on ne verra rien. Mercure est trop petit. »

Visible en partie

Mercure, qui vu de la Terre ne paraîtra pas plus gros qu'une petite bille, même à travers un instrument grossissant, traversera le Soleil de 12 h 35 à 18 h 4 GMT. L'est de l'Amérique du Nord, l'Amérique du Sud, le sud du Groenland et l'extrême ouest de l'Afrique verront l'intégralité du spectacle. Le reste de l'Amérique du Nord, de l'Afrique et l'Europe n'en verront qu'une partie.

« Les observateurs de l'Asie de l'Est, de l'Asie du Sud et du Sud-Est et de l'Australie ne pourront pas voir le transit », précise la Royal Astronomical Society de Londres. « En France métropolitaine, le phénomène commencera à 13 h 35 [heure française]. Il ne sera pas visible dans sa totalité, car le Soleil se couchera avant la fin du passage », précise l'Observatoire de Paris dans un communiqué.

Mercure est la planète qui tourne le plus près du Soleil. Il y fait extrêmement chaud le jour (430 °C) et très froid la nuit (- 180 °C). Elle présente un aspect similaire à celui de la Lune : elle est constellée de cratères d'impacts causés par la chute de météorites et d'astéroïdes. Le satellite BepiColombo est en route pour rejoindre Mercure et y réaliser une série d'études.

Les astronomes rappellent qu'il ne faut pas regarder le Soleil à l'œil nu, sans protection spéciale, « sous peine de courir des risques de lésions oculaires graves ». « Lundi, comme tous les autres jours », insiste Florent Deleflie, qui conseille de se rapprocher des structures locales organisant des observations.

L'observatoire de Paris en propose à Meudon et à Guillestre (Hautes-Alpes) ainsi qu'une retransmission sur son site, si les conditions météorologiques le permettent. D'autres manifestations sont détaillées par l'Association française d'astronomie. Le phénomène ne se produit que 13 à 14 fois par siècle et le prochain passage ne sera qu'en 2032.

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